Jedno jest pewne: silnego bólu w klatce piersiowej nigdy nie wolno bagatelizować. Nawet jeśli minie, należy udać się do lekarza pierwszego kontaktu, który może zalecić wizyty u specjalistów i bardziej szczegółową diagnostykę.

Nerwoból (neuralgia) w klatce piersiowej może być wywołany przez uszkodzenie lub podrażnienie nerwu znajdującego się w tej okolicy. Przyczyny mogą być różne. Najczęściej jest to choroba zwyrodnieniowa kręgosłupa, rzadziej zaś uraz żeber czy półpasiec (ostry ból w środkowej części klatki piersiowej), choroba nowotworowa, której zmiany powodują ucisk nerwu. Niekiedy nerwoból jest skutkiem znaczącego niedoboru witamin z grupy B, dlatego lekarze zazwyczaj zalecają suplementację tych witamin. Nerwy mogą być również podrażnione w wyniku gwałtownego ruchu lub tzw. przewiania.

Jak odróżnić nerwoból od zawału serca? Najbardziej charakterystycznym objawem zawału jest nagły silny ucisk w klatce piersiowej. Ból jest raczej gniotący niż piekący. Zaczyna się za mostkiem, wewnątrz klatki piersiowej i promieniuje do lewego barku, pleców, szyi oraz żuchwy. Ból trwa dłużej niż kilka minut. W tym samym czasie ciało oblewa pot, pacjent jest blady i może mieć kłopoty ze złapaniem powietrza, odczuwa duszność, silne osłabienie, zawroty głowy, a nawet nudności. Właśnie te dodatkowe objawy, a zwłaszcza uczucie duszności, powinny skłonić do pilnego wezwania pomocy medycznej.

Natomiast nerwobóle w klatce piersiowej objawiają się kłującym, palącym, rozdzierającym bólem, który nasila się przy dotyku, w trakcie wdechu i połykania. Ból może być zarówno po lewej, jak i po prawej stronie klatki piersiowej. Ale charakterystyczne dla niego jest to, że jest jednostronny i łatwy do zlokalizowania – np. przebiega wzdłuż linii żeber.

Trzeba jednak pamiętać, że interpretacja bólu tylko na podstawie jego lokalizacji jest dość ryzykowna. Ból za mostkiem może być objawem nie tylko zawału, ale i zgagi, zwłaszcza jeśli nie jest nasilony. Lepiej jest sprawdzić, czy ból jest odtwarzalny, tzn. można powtórzyć go, wykorzystując ucisk okolicy, w której się znajdował. A może uda się go wywołać oddechem lub kaszlnięciem? Taki odtwarzalny ból bardzo rzadko ma coś wspólnego z chorobą niedokrwienną serca i zawałem.

Istotny jest wiek pacjenta. Ból w klatce piersiowej u osób poniżej 30. roku życia bardzo rzadko wiązany jest z zawałem serca, choć należy pamiętać, że zdarzają się przypadki zawałów u dwudziestolatków. W ich przypadku najczęstszą przyczyną są nerwobóle powiązane ze schorzeniami kręgosłupa.

Warto wiedzieć, że ból w klatce piersiowej pojawia się także w przebiegu chorób układu pokarmowego: choroby wrzodowej (nawracający ból w nadbrzuszu, który mija po zjedzeniu posiłku lub zastosowaniu środków zobojętniających kwas żołądkowy) albo refluksu żołądkowo-przełykowego (ból piekący promieniujący do gardła). Dość częstą przyczyną jest nerwica. Pod wpływem stresu pacjent odczuwa poddenerwowanie i ucisk w klatce piersiowej.