Zdaniem badaczy, kaczki zaraziły się od ptaków wędrownych. Potem wirus przeniósł się na kurczęta i prawdopodobnie to one zakaziły ludzi. Wirusem H7N9 zaraziły się co najmniej 133 osoby, 43 zmarły. By wykryć źródło choroby, naukowcy z Uniwersytetu Medycznego Shantou przebadali ponad 1300 kurczaków, gęsi, kaczek, gołębi i innych ptaków. Pobrane z ich ciał DNA wirusów porównano pod kątem różnic i podobieństw. Dzięki temu badacze dowiedzieli się, jak rozprzestrzeniała się choroba.

W najnowszym raporcie Światowa Organizacja Zdrowia stwierdza, że na razie nie ma dowodów na to, by wirus H7N9 przenosił się z człowieka na człowieka.